LNH 99: Carey Price cherche à redéfinir ce que signifie gagner, sur la glace et en dehors


Bienvenue dans LNH99, le décompte d’Athlétique des 100 meilleurs joueurs de l’histoire moderne de la LNH. Nous avons un classement de 100 joueurs, mais nous appelons ce décompte 99 parce que nous savons tous qui est numéro un. Ce sont les 99 rangs suivant le célèbre no. 99 qui doivent être déterminés. Jusqu’au mois de février, du lundi au samedi, nous dévoilerons de nouveaux membres de la liste.

Ce qui pourrait finir par avoir été l’un des derniers arrêts de la carrière de Carey Price était digne de mention parce qu’il était tellement spectaculaire, et donc inhabituel.

En troisième période du dernier match du Canadien de la saison 2021-22, alors que son équipe menait 8-1 contre les Panthers de la Floride, l’ancien coéquipier de Price, Ben Chiarot, a décoché un tir de l’enclave qui visait le coin éloigné. Price a sorti la mitaine et a attrapé la rondelle avant de faire un grand geste de moulin à vent, en mettant non seulement de la moutarde, mais aussi du ketchup et de la relish sur ce qui était un bon arrêt dans un match sans importance.

Price a regardé Chiarot et lui a fait un sourire. Il s’amusait avec ça.

Mais ce ne sont pas ces arrêts-là qui ont fait de Price l’un des meilleurs gardiens de sa génération. C’est en fait l’absence d’arrêts de ce genre qui l’a élevé à ce niveau-là. C’était sa capacité à rendre les arrêts difficiles faciles, c’était sa mobilité fluide dans le demi-cercle qui lui permettait d’être si souvent en position avant même que la rondelle n’arrive. Il la laissait le frapper et atterrir sans danger devant lui où il pouvait immédiatement la couvrir.

Son contrôle des retours était d’une précision extrême, ce qui donnait rarement de deuxième chance à son adversaire. Lors d’un entraînement de l’équipe canadienne pendant la Coupe du monde de hockey de 2016, l’entraîneur-adjoint Bill Peters, posté dans un coin à côté du filet de Price, s’inquiétait de ne pas avoir assez de rondelles en vue de l’exercice suivant. Lorsque Price, au milieu de l’exercice en cours, a su ce qui préoccupait Peters, il a dirigé les sept ou huit tirs suivants auxquels il a fait face directement dans le coin où était Peters.

« En as-tu assez maintenant? » lui a demandé Price.

Ce qui a défini Price, ce qui l’a rendu unique, c’est sa capacité à faire paraître simple ce qui était difficile, à rendre l’impossible banal. C’est pourquoi tous les coéquipiers qu’il a eus ont été émerveillés par son comportement calme dans le filet, et pourquoi tous les adversaires qu’il a affrontés semblaient intimidés par ce même comportement.

Alors que Dominik Hasek utilisait ses qualités athlétiques pour s’agiter partout dans sa cage et multiplier les miracles, Price utilisait les siennes pour donner l’impression qu’il n’essayait même pas.

« Ça vient du fait que, depuis que je suis enfant, mon père m’a toujours dit qu’il fallait essayer d’éliminer les mouvements inutiles sur la glace pour être aussi efficient que possible, a expliqué Price. Depuis que je suis enfant, c’est un peu mon état d’esprit. Oui, tu vas probablement ajouter un peu de sel et poivre le samedi soir, mais pour l’essentiel, j’ai toujours essayé d’être aussi efficient que possible. »

Le sel et le poivre, voyez-vous, ce n’était pas la norme. Sauf dans certaines occasions qui s’y prêtaient. Comme cet arrêt aux dépens de Chiarot dans ce qui a peut-être été le dernier match de Price de sa carrière.

« Ah oui, celui-là c’était carrément du poulet jerk, a dit Price en riant. On a bien rigolé après. »

Il y a eu plusieurs excellents gardiens depuis que Price est arrivé dans la LNH en 2007, mais aucun n’a joué la position la plus chaotique du sport avec autant de calme et aussi peu de panique que Carey Price, et c’est ce qui explique qu’il se retrouve au 88e rang des meilleurs joueurs de l’ère moderne de la LNH. C’est ce qui l’a distingué, ce qui l’a rendu unique, et ce qui a fait que ses coéquipiers ont ressenti un sentiment inhabituel de confiance dans la capacité de leur équipe à gagner un soir donné.

Et cela n’a jamais été aussi évident que durant la saison 2014-15, quand Price a disputé l’une des meilleures saisons par un gardien de but dans l’histoire de la LNH. Il a disputé 66 matchs cette saison-là et a accordé plus de deux buts à seulement 20 reprises, en route vers les trophées Hart, Vézina et Ted Lindsay.

« C’était une confiance étrange », a décrit Brendan Gallagher, coéquipier de longue date de Price avec le Canadien, en parlant du fait de jouer devant lui cette année-là. « Si on était capables de marquer trois buts un soir, on allait gagner. Si notre jeu de puissance pouvait marquer un but, si on pouvait remporter la bataille des unités spéciales, si on pouvait contribuer et trouver un moyen de marquer, on allait gagner le match. »

Mais ce ne sont pas seulement ses coéquipiers du CH qui ont ressenti cela. Ce sont également les coéquipiers de Price au sein de l’une des équipes internationales les plus dominantes jamais constituées, l’équipe canadienne de 2014 aux Jeux olympiques d’hiver de Sotchi, avec laquelle Price a affiché un taux d’arrêts de ,972 et une moyenne de buts alloués de 0,59 en cinq matchs.

« C’est pour ça qu’il était si bon, parce qu’il est tellement calme et en contrôle devant le filet, a mentionné Drew Doughty, défenseur des Kings de Los Angeles et coéquipier de Price à Sotchi. Tu ne penses jamais que quelque chose va lui échapper. Ça te pousse à jouer calmement devant lui. »

Et l’impact que ce calme pouvait avoir sur les adversaires était intimidant.

Rick Nash, un autre coéquipier de Price à Sotchi, se souvient d’avoir discuté avec un coéquipier sur le banc de la manière qu’ils pouvaient battre Price. Se basant sur son expérience d’avoir vu des lancers pratiquement parfaits, des tirs qui semblaient inarrêtables lorsqu’ils quittaient son bâton, mourir quelque part sur le plastron de Price, Nash a suggéré que le moyen le plus efficace de battre Price était de rater son lancer.

« Carey savait presque où tu allais tirer, a dit Nash. Alors comment est-il censé savoir où tu vas tirer si toi-même tu ne sais pas où tu vas tirer ? Parfois, si tu ne sais pas où tu l’envoies, c’est la meilleure façon de le battre. »

Ça pouvait vous prendre la tête, cette facilité que projetait Price.

« Il a tout fait aussi parfaitement que possible, a déclaré Jamie Benn, attaquant des Stars de Dallas et également coéquipier de Price à Sotchi. Il est si techniquement épuré, c’est un excellent athlète. Il n’avait pas beaucoup de faiblesses, peut-être même pas une. »

Pour Price, cette absence d’effort n’était qu’un mirage. Il y avait de l’effort derrière tout ce qu’il faisait, mais ce n’était pas le genre d’effort que l’on pouvait voir, car il se faisait en coulisses.

Cela se passait dans son esprit.

« Je l’ai vu au cours de ma carrière, tous les joueurs deviennent nerveux. Si tu ne l’es pas, c’est que tu es mort, a dit Price. Je ne sais pas, je pense que ça a été une décision consciente (d’avoir l’air calme), mais c’est aussi que, quand je fais quelque chose, je suis extrêmement concentré sur ce que je fais. …  Je suis vraiment bon pour me concentrer sur un objectif et y aller à fond. »

Price n’a jamais été aussi concentré qu’entre 2013-14 et 2016-17, une période de quatre saisons où l’on pourrait plaider qu’il a été le meilleur joueur au monde.

Au cours de cette période, le taux d’arrêts de Price a été de ,928, de loin le meilleur parmi les gardiens ayant joué au moins 150 matchs. Le deuxième meilleur taux d’efficacité était le ,922 affiché par Cam Talbot et Sergei Bobrovsky. Si vous prenez l’écart qui existait entre Price et Talbot et Bobrovsky et que vous reculez à partir de ,922, vous arrivez à ,916, le taux d’efficacité de Martin Jones durant ces quatre années. Jones pointe au 20e rang sur cette liste de gardiens, ce qui signifie que 19 gardiens se situaient dans le même écart que celui qui séparait Price du deuxième meilleur gardien au cours de cette période.

En guise de comparaison, Sidney Crosby a été le joueur le plus productif au plan offensif dans la LNH durant ces quatre saisons avec 362 points, soit 34 de plus que Patrick Kane, deuxième. Si vous prenez cet écart de 34 points et que vous les déduisez des 328 points de Kane, vous arrivez à 294, ce qui correspondrait au huitième rang de la liste, un point derrière Joe Pavelski, septième, et un point devant Ryan Getzlaf, qui occupe le huitième échelon.

Bref, pour ce qui est de se démarquer du peloton, ce que Price a fait pendant ces quatre années est inégalé.

« Il a connu une carrière exceptionnelle, a dit Crosby. Il y a beaucoup de pression qui vient avec le fait d’être le gardien du Canadien de Montréal et il l’a bien géré et il a répondu à toutes les attentes placées en lui. »

Le passé composé que Crosby a utilisé ici, voilà ce que Price essaie de gérer en ce moment.

Une blessure débilitante au genou risque de mettre prématurément fin à sa carrière. Il n’en est pas encore là, mais Price sait qu’il lui faudra un miracle pour éviter cette conclusion. Son CV brille d’or international – Championnat du monde junior, Jeux olympiques, Coupe du monde – mais il lui manque de l’argenterie. La Coupe Stanley est quelque chose que Price a toujours voulu, et il semble qu’il ne pourra pas l’obtenir, au moins pas comme joueur.

Il est passé tout près en 2021, lorsqu’il a mené le Canadien dans un parcours improbable jusqu’à la finale, sauf qu’en poursuivant cette insaisissable Coupe, Price a sciemment mis en danger le reste de sa carrière, car il n’avait jamais été aussi près de son rêve. Shea Weber et lui ont tous deux joué malgré des blessures dont ils savaient qu’ils ne se remettraient peut-être jamais.

« Je le savais, a confié Gallagher. Dans quelle mesure, peut-être pas. Mais je le savais. Je ne sais pas si tout le monde savait. Il y a certains moments pendant les séries où les choses ralentissent, où vous êtes seuls et où ils s’ouvrent et te parlent un peu. Tu ne poses pas trop de questions, mais je savais où en était Pricey, et je connaissais Webby, ce qu’il avait traversé et le fait qu’il était rendu à la fin aussi. Je savais que ça allait mal. Pricey, je le savais. »

Price, pourtant, semble en paix.

« Ben oui, c’est quelque chose que je voulais, mais je pense que je regarde ça plus d’un point de vue où je suis très reconnaissant pour la carrière que j’ai eue, a confié Price. J’ai eu une longue carrière remplie de succès. En tant qu’athlète, tu es toujours motivé, orienté vers des objectifs. C’est quelque chose que tu as voulu réaliser toute ta vie. Et c’est comme si, non, ça ne s’est pas produit, mais d’un autre côté, l’objectif d’un joueur de hockey est aussi de jouer dans la LNH. Et c’est quelque chose que j’ai eu la chance de pouvoir faire pendant une période de temps extraordinaire. »

Même si Price ne s’en rend pas compte, il a bel et bien gagné.

Sauf que sa victoire est survenue à l’extérieur de la glace.


(François Lacasse/NHLI via Getty Images)

On a demandé à Price s’il se souvenait du moment en 2021 où il a réalisé qu’il avait besoin d’aide.

La réponse est venue immédiatement.

« Oui, ça a été le 3 octobre, a-t-il dit. En me réveillant, j’étais en assez mauvaise posture. Et je me suis dit, tu sais quoi? Ça ne marche pas pour moi ; ça ne marche pas pour ma famille. »

Ce matin-là, Price se souvient que c’était le sixième ou septième matin d’affilée où il se sentait ainsi, où il ressentait au réveil tout ce qu’il avait bu la veille.

C’était un dimanche, se souvient Price, et le jeudi suivant, soit le 7 octobre, il s’est volontairement inscrit au programme de soutien aux joueurs de la LNH/AJLNH et il est entré dans un centre de réhabilitation résidentiel.

Au cours de notre conversation, Price a eu l’occasion d’éviter ce sujet, de garder pour lui les détails de son combat contre l’alcool. Mais il a voulu en parler parce qu’il sait que le simple fait d’annoncer qu’il avait besoin de l’aide a fait beaucoup de bien.

Donc, oui, il était prêt à en parler. Même qu’il voulait en parler.

« Je pense qu’en gros, je le vois dans les sports et dans les postes à haut niveau de stress, il y a beaucoup de pression sur les athlètes de nos jours, je pense encore plus avec les médias sociaux, l’attention des médias, tu es toujours sous le microscope, a expliqué Price. Et je pense que peu importe à quel point tu es bon pour gérer ça, ça pèse quand même dans ton esprit, la pression de la performance. Ce n’est pas facile de faire ça jour après jour. Oui, c’est un travail amusant, mais tu fais quand même un travail et tu dois être au top chaque jour. C’est quelque chose que tu t’efforces de faire en tant qu’athlète, que tu aimes faire, mais ce n’est pas particulièrement facile à faire, surtout quand les choses ne vont pas bien. Et j’ai l’impression qu’un moyen d’échapper à ça pour beaucoup d’athlètes est de s’amuser, de passer du bon temps. C’est très présent dans le sport. Et si tu peux vraiment gérer ça, je pense que c’est très bien de pouvoir sortir et de passer du bon temps avec tes coéquipiers. C’est un bon moyen de souder l’équipe, de se réunir, de faire la fête. Mais il arrive un moment où l’on ne s’amuse plus.

« Je pense qu’après notre défaite en finale (en 2021), le fait d’être passé si près d’un but, de subir une opération et de savoir que j’arrive au 18e trou (de ma carrière), je n’étais pas une personne heureuse, a-t-il poursuivi. Je n’étais pas un bon père. Je buvais beaucoup. Je suis arrivé à un point où je me disais, je ne m’amuse même pas à faire ça. Comme, qu’est-ce que je fais? Je sentais que j’arrivais à un point dans ma vie où je devais prendre une décision. Et l’abus de substances est un problème très important dans les communautés des Premières Nations. J’ai des amis et des membres de ma famille qui en sont morts. Donc, j’aurais pu faire ça en privé. Personne ne l’aurait jamais su. Mais en fin de compte, je me suis dit que si j’y faisais face, je pourrais donner l’exemple et montrer qu’il n’y a pas de mal à demander de l’aide. … Peut-être que j’aurais pu en sortir et arrêter par moi-même. Oui, peut-être. Mais au bout du compte, je voulais pouvoir montrer que c’est normal de demander de l’aide. »

Il y a beaucoup de choses à décortiquer ici. Mais nous devrions commencer par le fait que Price ait mentionné comment l’alcool a ravagé les communautés des Premières Nations dans ce pays, et comment cela a touché les personnes qu’il aime, car insuffler un sentiment de fierté aux autochtones du Canada est important pour Price. Ça l’a toujours été.

Il est bien conscient de ce qu’il représente non seulement pour la nation Ulkatcho, le peuple dont sa mère Lynda a été chef, le peuple avec lequel il a grandi, mais aussi pour tous les membres des Premières Nations du Canada.

Lorsque Price a bénéficié de la plus grande tribune de sa carrière à la remise des prix de la LNH en 2015, lorsqu’il a accepté le seul honneur qu’il était pratiquement assuré de remporter cette année-là – le trophée Vézina – il a lancé un message haut et fort.

« J’aimerais prendre un moment pour encourager les jeunes des Premières Nations, a déclaré Price sur la scène de Las Vegas ce soir-là. Beaucoup de gens diraient qu’il est très improbable que je sois parvenu à ce point-ci dans ma vie. J’en suis arrivé là parce que je ne me suis pas découragé. J’ai travaillé dur pour en arriver là, j’ai profité de toutes les opportunités que j’avais, et j’aimerais vraiment encourager les jeunes des Premières Nations à être des leaders dans leurs communautés, à être fiers de leur héritage, et à ne pas se laisser décourager par l’improbable. »

Ce sentiment n’a pas changé chez Price, surtout à la lumière de la façon dont le Canada fait face à ses horreurs passées et à l’impact qu’elles ont eu sur son peuple.

« Eh bien, je peux commencer en disant, à propos des pensionnats autochtones, que j’ai grandi en connaissant l’existence, ma grand-mère en a fréquenté un, mais je pense que je ne saisissais pas vraiment à quel point c’était inconnu, a dit Price. Lorsque j’ai commencé à jouer avec des joueurs de hockey canadiens, surtout au cours des dernières années alors que le problème est vraiment remonté à la surface, les jeunes Canadiens ne savaient même pas ce qu’était un pensionnat. C’était comme, ‘Oh, tu ne savais pas ça?’. Et puis, j’y repense, et dans les cours d’études sociales et autres, ce n’était jamais abordé.

« Être un modèle pour les jeunes autochtones a toujours été quelque chose que j’avais en tête parce qu’on me le rappelait constamment. J’ai reçu tellement de soutien de la part des communautés des Premières Nations à travers le Canada. Je reçois des lettres par la poste de jeunes amateurs, et même de fans plus âgés, qui font des pieds et des mains pour venir à Montréal nous voir, ne serait-ce qu’à l’entraînement. J’ai toujours su ça et je l’ai gardé à l’esprit. »

C’est donc en partie pour cette raison-là que Price a ressenti le besoin de rendre son combat public. Mais son désir d’aider ne s’arrête pas là.


(Éric Bolté / USA Today)

Il y a quelques années, le Canadien était à Dallas pour affronter les Stars et les joueurs s’étaient retrouvés dans un bar lorsque Price a eu une conversation qui l’a marqué. Il a parlé à son coéquipier de l’époque Nate Thompson, qui avait surmonté ses batailles avec la drogue et l’alcool, et il lui a posé des questions sur la façon dont il était capable d’être dans un bar sans boire, comment il gérait sa sobriété, beaucoup de choses.

« Je pense qu’il était en train de tâter le terrain avec moi en me demandant comment c’était, a indiqué Thompson. Il disait que c’était peut-être possible qu’il fasse quelque chose comme ça, et il me posait des questions et il était très curieux. »

Thompson, qui a célébré son sixième anniversaire de sobriété le 10 octobre, a parlé ouvertement de son parcours dans l’espoir d’aider d’autres personnes. Mais cela a pris du temps, et le fait que Price se soit montré si ouvert le rend fier.

« J’ai eu besoin d’une année de sobriété avant de pouvoir me sentir à l’aise pour en parler ouvertement, et tout le monde est différent, a dit Thompson. Certains veulent garder ça privé, d’autres veulent en parler ouvertement. Je pense que pour moi, la plus grande chose qui m’a aidé à être ouvert à ce sujet a été de réaliser qu’avec notre plateforme, avec ma plateforme, avec la plateforme de Carey, cette chose-là est plus grande que nous. Ce n’est pas seulement un problème qui touche les athlètes, c’est un problème qui touche le monde entier et auquel les gens sont confrontés jour après jour.

« Je pense que le fait de pouvoir transmettre un message aussi fort et aussi puissant, pour que les gens le voient, et surtout venant d’un gars comme lui, de Carey Price, ça va aider une tonne de gens. »

Price est entré dans un centre de réhabilitation résidentiel le 7 octobre et il y a eu des défis depuis ce moment.

« Après que j’aie quitté le centre, les trois premiers mois, c’est comme quelque chose de nouveau, tu es fébrile. Mais les six mois suivants, j’ai eu l’impression que j’avais souvent ça à l’esprit, j’y pensais beaucoup, a précisé Price. Je ne veux pas dire que j’étais prêt à abandonner, mais je peux comprendre pourquoi le taux de réussite n’est pas si élevé. En passant à travers ça, je me disais ‘oui, je peux comprendre pourquoi’. Mais j’ai aussi mes enfants à la maison tous les jours. Et je me suis dit, si ce n’est pas pour eux, alors … avant tout, fais-le pour toi-même. Mais je regarde mes enfants tous les jours et le fait de pouvoir ne plus perdre de matinées de ma vie et de pouvoir me réveiller le dimanche matin et préparer des crêpes pour mes enfants est quelque chose de très épanouissant pour moi.

« Et depuis, je dirais que ces derniers mois, surtout les deux derniers mois, je suis allé à des mariages, à des partys d’équipe et des choses comme ça. Je pense qu’une fois que tu as surmonté ta propre anxiété sociale, c’est là que tu commences à te sentir à l’aise d’être toi-même. Des fois je me sens maladroit socialement et j’ai l’impression d’avoir utilisé (l’alcool) comme une sorte de béquille. Ces derniers temps, j’ai l’impression que je suis bien en étant moi-même, sans boire, en étant à l’aise, en étant présent. »

C’est là qu’intervient l’aide que Price a choisi de demander, car il a appris à faire face au mode de vie qu’il s’était créé et à le modifier. Comme il l’a dit, il aurait peut-être pu réussir à le faire par lui-même, mais l’aide qu’il a obtenue a rendu le processus beaucoup plus facile.

« Il s’agit de prendre de nouvelles habitudes et d’adopter un nouveau mode de pensée, a expliqué Price. Par exemple, chaque fois qu’on avait un événement social, je me disais  ‘tu bois, tu prends une bière, c’est un événement social, c’est comme ça que ça se passe’. Tu crées un pattern, et ça prend beaucoup de temps pour briser un pattern.

« J’ai appris ça pendant que j’étais au centre; tu crées un chemin et une fois que tu dévies de ce chemin-là, tu vas peut-être sentir que tu fais la guérilla pendant un petit moment, mais en fin de compte tu vas te créer un nouveau chemin. »

C’est la grande victoire de Price, non seulement d’avoir affronté ce tourment, mais aussi de pouvoir en parler publiquement. Mais il veut qu’on sache qu’il a dû chercher de l’aide avant de pouvoir aider les autres.

« Ça a été une grande chose, c’est formidable, mais ce n’est pas pour glorifier ce que je faisais avant, a dit Price. Il faut que tu fasses des mauvaises affaires et que tu ne vives pas bien ta vie pour sentir qu’il faut retourner la situation.

« Je pense que c’est le principal message: tu as le reste de ta vie à vivre, vis-la bien. »

Price a eu une carrière extraordinaire. Il finira probablement au Temple de la renommée du hockey. Il détient à peu près tous les records de gardiens dans l’histoire du Canadien. Mais le plus important dans tout cela, c’est la volonté de Price d’aider les autres à travers sa propre expérience, ce qu’il a fait tout au long de sa carrière avec les gens des Premières Nations, et maintenant auprès des personnes qui luttent contre l’alcoolisme.

Non, Carey Price n’a jamais gagné la Coupe Stanley. Mais personne ne pourra jamais dire qu’il n’est pas un gagnant.

(Photo: François Lacasse/NHLI via Getty Images)



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